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Aix-les-Bains, vie de palace dans cette ville d’eau et d’histoire

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©Féesmaison

Durant plusieurs années, lors de vacances scolaires, installée dans ce train qui me menait sur les pistes enneigées, je n’avais eu qu’un trop bref aperçu de cette charmante ville de Savoie et de son sublime lac. Plus attirée par des destinations plus exotiques, j’ai peu à peu oublié d’aller explorer cette partie de notre beau pays.


De nombreuses années plus tard, l’espace d’un week-end organisé par l’Office du Tourisme, j’allais enfin pouvoir découvrir cette commune réputée depuis l’Antiquité pour ses sources thermales. Accompagnée de mon inséparable Catherine et de Solène, nous avons été initiées aux richesses que recèle la belle cité savoyarde.

 LE THERMALISME MONDAIN

Au coeur de la ville, les anciens thermes nationaux d’Aix-les-Bains ont la particularité unique de conserver dans le même bâtiment toutes les strates de son histoire thermale. Depuis 2008, plus aucun soin n’y est dispensé, mais ce paquebot de plus de 50 000 m² offre aux visiteurs une découverte du patrimoine architectural exceptionnel. On y devine, encore aujourd’hui, la splendeur d’antan, en déambulant dans le hall monumental au style Art Déco. Les deux cabines dîtes de l’Aga Khan symbolisent également le luxe de l’époque.

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Office de Tourisme d’Aix-les-bains /Place Maurice Mollard, 73100 Aix-les-Bains / 0479886800

UN TOURISME AU COEUR DU TEMPS 

Au rythme d’une balade, guidée par notre conférencière nous avons parcouru l’évolution de la ville de l’époque Romaine jusqu’à nos jours, en n’oubliant pas la période faste du thermalisme Belle Époque.

Après la riche époque romaine dont quelques vestiges perdurent aujourd’hui (Thermes, arc de Campanus, temple de Diane), le bourg médiéval, la petite ville membre de l’Etat de Piémont de Sardaigne, Aix les Bains devient au XIXe siècle une station thermale mondaine. Devenue à la mode, de nombreuses personnalités issues de l’aristocratie, des grandes fortunes d’Europe ainsi que de nombreux artistes s’y pressent. On y vient autant pour aller aux bains que pour s’y montrer.
On retrouve dans les archives trace des séjours de la Reine Victoria, l’Impératrice Sissi, la famille de Napoléon, Sarah Bernhardt, Georges Sand, Maupassant, Lamartine … La ville acquière alors une identité de villégiature et lance des constructions monumentales de villas et de palace transformant peu à peu le paysage urbain. Le premier de ces luxueux hôtels : le Grand Hotel voit le jour en 1854 en centre-ville à quelques pas du Casino et des anciens thermes. De style néoclassique, cet ouvrage de l’architecte Pellegrini, a conservé le charme de son architecture d’antan. Néophyte ou passionnés d’histoire, n’hésitez pas à pousser les portes de ces anciens palaces pour découvrir les trésors qu’ils cachent en leur sein.
Porches, façades, éléments décoratifs, halls … Témoignent de la richesse d’antan. Villas ou palaces, sont aujourd’hui des résidences privées mais l’Office de Tourisme organise des visites pour replonger quelques heures dans le faste de cette époque. C’est dans ce cadre que nous avons pu franchir la lourde porte du Grand Hôtel.

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J’eu alors l’impression d’être propulsée dans une machine à remonter le temps. Rien n’avait l’air d’avoir changé … L’établissement semblait juste endormi ! Mais après avoir admiré le cadre il suffisait de fermer les yeux pour imaginer aisément un groom s’activant derrière une jolie femme en crinoline ou le concierge derrière son comptoir s’affairant à réserver une table au casino pour ses clients fortunés. Les voir monter dans l’ascenseur,  pour découvrir leur chambre disposée autour de l’atrium sous une sublime verrière. L’espace d’un instant, nous nous sommes glissées dans la peau de ces aristocrates foulant le sol de l’entrée, ou déambulant le long des coursives comme ils avaient pu le faire avant nous.

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L’activité hôtelière des palaces a progressivement cessé dans les années 60, les bâtiments étant alors vendus et réaménagés en appartements en copropriété. C’est absolument fascinant de se dire que certaines personnes habitent à l’année dans ces lieux emprunts de charme et de souvenirs. Aujourd’hui, l’Office de Tourisme organise des visites, des concerts de musique classiques, mais certains d’entre eux vous proposent de pousser l’expérience encore plus loin en séjournant dans l’un de ces anciens palaces.

FAITES VOS JEUX !

Au XIXe siècle, après les bains, il est un lieu totalement incontournable : le Casino Grand Cercle. Inauguré par le Roi Victor-Emmanuel II de Savoie, en 1850, il est l’oeuvre de l’architecte chambérien Pellegrini. Véritable lieu de rencontre et de culture, il inclue en son sein un petit théâtre à l’italienne. Plusieurs fois déplacé, ayant changé de décoration au rythme des agrandissements, le théâtre actuel a été inauguré en 1899. Nous avons eu la chance d’en visiter les coulisses et de contempler la toute nouvelle cage de scène. Rénovée en 2013, elle s’est vu offrir un tout nouveau gril capable de supporter des charges de décor beaucoup plus importantes. Toutefois, la machinerie d’origine en bois a été conservé est en parfait état de fonctionnement. En sortant, nous avons été charmées par un vitrail de Jac Galland, véritable allégorie de la ville d’Aix. N’hésitez pas à pénétrer dans la salle des machines, non pas pour jouer aux bandits manchots mais plus pour admirer le sublime plafond réalisé par Salviati.

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Offrez-vous une pause gourmande à la brasserie du Casino Grand Cercle  Comme le dit si bien Catherine, les plats sont justes, la décoration totalement glamour-chic et le service impeccable. La pluma Ibérique y est absolument délicieuse et l’on peut y commander un dessert revival : les crêpes Suzette flambées à table ! Formule à partir de 14 €. Cet endroit offre également une belle surprise à ses hôtes … dans les toilettes ! 


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Casino Grand Cercle / 200 Rue du Casino, 73100 Aix-les-Bains /0479351616

Après la Seconde Guerre mondiale, l’âge d’or du thermalisme mondain est révolu ! Il est remplacé par un thermalisme médical conventionné par la sécurité sociale. Aujourd’hui, le thermalisme n’est plus l’activité principale d’Aix-les-Bains, la belle préférant s’ouvrir au tourisme, mais vous pouvez malgré tout profiter des sources chaudes en profitant du Spa des Thermes Chevalley. Le panorama y est grandiose !

Spa Thermal Chevallet /10 route du Revard, 73100 Aix-les-Bains  / 0479356866

Accès à l’espace aqua-détente à partir de 14 € (Saunas, Hammans, salle de détente gymnique, cours d’aquagym et bien sûr aux piscines intérieure et extérieure en eau thermale).

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Merci à l’Office du Tourisme d’Aix-les-bains, Laurie, Camille et notre super guide conférencière Béatrice Druhen Charneaux pour cette belle découverte. Pour suivre notre périple en images rendez-vous sur mon compte Instagram.

A suivre : Un hôtel totalement insolite à Aix-les-bains

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